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KAIST, 부작용 없이 암치료하는 초기 원천기술 개발

국내연구진이 대장암세포를 일반적인 정상 세포로 되돌리는 초기 원천기술을 개발하는데 성공했다. 항암치료의 부작용 없이 암을 치료할 수 있는 가능성이 열리게 된 것이다.

KAIST 이수범 연구원, 황채영, 김동산 박사, 한영현 박사과정, 서울삼성병원의 이찬수 박사, 홍성노 교수, 김석형 교수 등이 참여한 연구팀은 대장암세포와 정상 대장세포의 유전자 조절 네트워크를 분석해 대장암세포를 정상 대장세포로 변환하는데 필요한 핵심 인자를 규명해 암세포를 정상 세포로 되돌리는 새로운 치료 원리를 개발했다고 전했다.

현재 사용되는 항암 화학요법이나 표적 항암요법은 빠르게 분열하는 암세포를 공격해 죽임으로써 암세포의 증식을 억제하는 방식으로 이로 인한 부작용이나 암세포의 내성 문제 등 한계를 가지고 있다.

연구팀은 이런 근본적인 제약을 해결하기 위해 암세포를 정상 세포로 변환하는 새로운 방식의의 치료전략을 찾았지만 그동안 정상세포로 되돌아가는 일부 현상만 관찰되었을 뿐 그 원리가 연구된 적은 없었다.  

이에 연구팀은 대장암세포의 유전자 조절 네트워크를 분석해 암세포를 정상 세포로 바꾸는 핵심 유전인자를 탐구했는데 그 결과 다섯 개의 핵심전사인자(CDX2, ELF3, HNF4G, PPARG, VDR)와 이들의 전사 활성도를 억제하고 있는 후성유전학적 조절인자인 SETDB1을 발견했다.

이어진 분자세포실험에서 연구팀은 SETDB1을 억제함으로써 암세포를 효과적으로 정상 세포로 변환할 수 있음을 증명했다. 대장암세포에서 SETDB1을 억제했을 때 세포가 분열을 중지하고 정상 대장 세포의 유전자 발현패턴을 회복하는 것을 확인한 것이다.

조동현 교수는 “그동안 암은 유전자 변이 축적에 의한 현상이므로 되돌릴 수 없다고 여겨졌으나 이를 되돌릴 가능성을 보여줬다”며 “이번 연구는 암을 당뇨나 고혈압과 같은 만성질환으로서 잘 관리하면서 삶의 질을 유지할 수 있도록 하는 새로운 항암치료의 서막을 열었다”고 말했다.

한편 이번 연구에서 찾아낸 타겟 단백질의 활성을 억제할 수 있는 약물은 아직 개발된 바가 없어 추후 신약개발과 임상실험이 기대를 모으고 있다. 

이번 연구결과는 미국암학회(AACR)에서 출간하는 국제저널 ‘분자암연구(Molecular Cancer Research)’ 표지논문으로 게재됐다.

임웅 기자  wlim@docdocdoc.co.kr

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